Autores: Ed Maibach, MPH, PhD y John Kotcher, MS, PhD, Universidad George Mason, Fairfax, VA, EE. UU.

A medida que las comunidades de todo el mundo intensifican sus acciones para limitar el calentamiento global y acelerar la transición global hacia la energía limpia, abundan las preguntas sobre cómo generar apoyo público y político para un 21.st Century Clean Energy Economy y otras soluciones climáticas. Muchos miembros del público y legisladores, tal vez especialmente Estadounidenses- pensar erróneamente en el cambio climático como un problema ambiental cuyos efectos están muy distantes de nosotros, en el tiempo (es decir, aún no), en el espacio (es decir, no aquí) y en las especies (es decir, no nosotros). En realidad, el cambio climático causado por los seres humanos está causando daños ahora (es decir, hoy), aquí (es decir, en comunidades en los EE. UU. Y en todo el mundo), a nosotros (es decir, a personas, plantas, pingüinos y osos polares).

Aunque el público no está bien versado en ninguna de las formas molestas en que el cambio climático nos está perjudicando a nosotros y a nuestro mundo, incluyendo haciendo que nuestro clima sea más peligroso, amenazando nuestros alimentos y suministros de agua dulce, y dañando nuestra infraestructura y las comunidades costeras-Tendemos que las oportunidades de educación pública más importantes se pueden encontrar al comunicar la miríada de formas en que el cambio climático está dañando nuestra saludy lo verdaderamente profundo beneficios para la salud asociados con la energía limpia. De manera similar, afirmamos que educar al público y a los legisladores sobre los muchos y molestos daños asociados con la contaminación del aire -que al igual que el cambio climático es causado principalmente por la quema de combustibles fósiles- crea oportunidades importantes para construir voluntad pública y política para la salud pública y soluciones climáticas .

Como científicos de la comunicación, estudiamos, entre otras cosas, cómo montar campañas de comunicación pública basadas en la ciencia para el beneficio de la salud y el bienestar de los ciudadanos. En una serie de estudios realizados en los últimos años, hemos tratado de comprender cómo responden los estadounidenses a la información sobre los efectos del cambio climático y la contaminación del aire causados ​​por la quema de combustibles fósiles. Lo que aprendimos es que informar a las personas sobre estos daños a la salud asociados con la quema de combustibles fósiles y sobre los beneficios para la salud asociados con la energía limpia es una forma convincente y efectiva de involucrar a los estadounidenses en todo el espectro político y aumentar el apoyo a la energía limpia. .

Nuestra inicial investigación reveló que la mayoría de los estadounidenses no pueden nombrar de una sola manera que el cambio climático dañe nuestra salud o identificar qué grupos de personas son más vulnerables. En investigaciones posteriores, cuando brindamos a las personas información sobre ocho categorías específicas de impactos en la salud del cambio climático, aumentó su compromiso cognitivo y afectivo con el tema, incluida la percepción de que el cambio climático es malo para la salud humana y que personalmente se verán perjudicados por el cambio climático. Algunos de estos efectos aún estaban presentes dos o tres semanas más tarde cuando los volvimos a examinar. Además, estos cambios en la opinión fueron más grandes entre los moderados políticos y aquellos que se inclinan por la conservadora, lo que efectivamente reduce la polarización entre liberales y conservadores. Creemos que es importante porque la polarización reducida de los temas puede ayudar a fomentar un diálogo reflexivo centrado en las políticas en todo el pasillo político, y así ayudar a los funcionarios del gobierno a tomar mejores decisiones. También encontramos variaciones en la forma en que las personas evalúan los diferentes impactos del cambio climático en la salud. La información sobre enfermedades de alimentos contaminados, agua y organismos portadores de enfermedades fue vista como nueva y preocupante. Por el contrario, la información sobre los impactos en la salud mental se consideraba nueva, pero también se la consideraba difícil de entender, temporalmente distante y carente de relevancia personal. Esta información es importante porque puede usarse para guiar los esfuerzos educativos.

Los médicos saben desde hace mucho tiempo que la contaminación del aire causada por la quema de combustibles fósiles contribuye a graves problemas de salud como el asma, las enfermedades cardíacas y el cáncer en millones de estadounidenses y miles de millones de personas en todo el mundo. En las últimas décadas, los médicos también han aprendido que la contaminación del aire también dañando seriamente nuestros cerebros y nuestras habilidades mentales-Especialmente entre nuestros niños (incluidos bebés antes de nacer), nuestros ancianos y las personas que viven en la pobreza. Para los niños, estos daños incluyen retrasos en el desarrollo, coeficiente de inteligencia reducido, déficits de atención, dificultades de aprendizaje, problemas de conducta y autismo, incluso cuando la exposición ocurre antes del nacimiento. En los adultos mayores, la exposición a la contaminación del aire puede contribuir a la demencia y posiblemente a la enfermedad de Alzheimer. Las personas que viven en la pobreza a menudo están más expuestas a la contaminación del aire, debido a dónde trabajan y viven.

En nuestro conjunto más reciente de estudios, realizado en asociación con Healthy Babies Bright Futures, descubrimos que proporcionar esta información crea otra forma útil de aumentar el aprecio de las personas por los beneficios de la energía limpia. Específicamente, para determinar cuáles de estos daños a la salud eran los más preocupantes para las personas, encuestamos a un grupo numeroso y representativo nacionalmente de adultos estadounidenses y les pedimos que clasificaran un conjunto de declaraciones diferentes de 10 sobre los efectos de la contaminación del aire a partir de combustibles fósiles. Descubrimos que los daños al cerebro de los adultos mayores, así como los daños más bien establecidos asociados con el asma, las enfermedades cardíacas y el cáncer eran motivo de preocupación, pero nuestros participantes estaban más preocupados por el daño potencial a los cerebros de los niños. Esto fue cierto incluso entre los participantes mayores y los que viven en hogares de bajos ingresos. Además, descubrimos que después de leer estos mensajes 10, demócratas, independientes y republicanos desarrollaron una mayor sensación de que los combustibles fósiles son perjudiciales para nuestra salud y se volvieron más favorables a que Estados Unidos usara menos combustibles fósiles y más energía limpia.

Los resultados de nuestra investigación no son únicos; otros equipos of investigadores están llegando conclusiones similares. En total, estos estudios proporcionan una fuerte evidencia del valor de la comunicación sobre los efectos en la salud asociados con la quema de combustibles fósiles. Los esfuerzos por comunicar los daños de la contaminación del aire a las enfermedades cardíacas y pulmonares y al cáncer están razonablemente bien establecidos, gracias a los esfuerzos de la American Lung Association y otros, y deben continuar. Los esfuerzos para comunicarse sobre las amenazas para la salud asociadas con el cambio climático están emergiendo recientemente -gracias a los esfuerzos del Consorcio de la Sociedad Médica sobre el Clima y la Salud y otras organizaciones- y se deben acelerar rápidamente. Ahora se deben organizar esfuerzos para comunicar los efectos nocivos de la quema de combustibles fósiles en nuestros cerebros, particularmente los impactos del neurodesarrollo en los bebés (nacidos y aún no nacidos) y los niños, los impactos neurodegenerativos en los adultos mayores y la injusticia inherente en el hecho de que las personas más pobres de nuestro país y del mundo tienen más probabilidades de sufrir daños.

Los profesionales de la salud y las organizaciones de salud son los mensajeros ideales para liderar estos esfuerzos de participación pública, porque los médicos, enfermeras, farmacéuticos y otros profesionales se encuentran entre los miembros más confiables de todas las comunidades. Los mensajes de salud sobre la contaminación del aire, el cambio climático y los combustibles fósiles, entregados repetidamente en términos claros por una variedad de profesionales de la salud de confianza, tienen un gran potencial para ayudar al público y a los responsables políticos a comprender lo que realmente está en juego. También tienen el potencial de involucrar a nuevas partes interesadas importantes y otras voces de confianza, como grupos preocupados por el bienestar de los bebés antes de nacer, que tradicionalmente no han participado en la campaña para limpiar nuestro aire, agua y suministros de energía. Esta estrategia de compromiso público ofrece la posibilidad muy real de superar el punto muerto político para el beneficio de la salud de todos.

Ed Maibach es profesor universitario y director del Centro de la Universidad George Mason para la comunicación sobre el cambio climático; él se define a sí mismo como un profesional de la salud pública primero, ante todo y siempre. John Kotcher es profesor asistente de investigación en el Centro de comunicación sobre cambio climático de Mason; estudia cómo las organizaciones cívicas pueden reclutar, organizar y movilizar con mayor eficacia a los ciudadanos para exigir acciones sobre el cambio climático.

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