Auteur: Juergen Voegele, directeur principal, Pratique mondiale de l'alimentation et de l'agriculture, Banque mondiale

La technologie a révolutionné l’agriculture à intervalles réguliers, de l’invention de la charrue tirée par des bœufs dans l’Égypte ancienne jusqu’au premier tracteur à essenceau début du XIIe siècle. Dans les 20, la Révolution verte a mis au point des semences de céréales à haut rendement, des engrais chimiques et des pesticides.

La quatrième révolution industrielle n'est pas différente. Dans 2017, unferme robotisée au Royaume-Uni a récolté sa première culture entièrement automatisée. Cinq tonnes d'orge ont été semées, fertilisées et récoltées par des véhicules autonomes. Au cours des deux ou trois prochaines années, les technologies numériques dans l’agriculture aurontune couverture de marché importante à travers le monde, les estimations suggèrent.

En janvier, un rapport du Forum économique mondial élaboré en collaboration avec McKinsey & Company a identifié 1Seaux de technologie émergente 2 qui ont le potentiel de faire du bienà travers plusieurs dimensions du système alimentaire. Ils pourraient, par exemple, modifier la forme de la demande d’aliments au moyen de protéines alternatives et d’une nutrition personnalisée; promouvoir les liens tout au long de la chaîne de valeur alimentaire, grâce à la fourniture de services mobiles, au big data, à l'internet des objets et à la traçabilité grâce à la chaîne de blocs; et créer des systèmes de production efficaces, au moyen de capteurs d'eau, de l'édition de gènes et d'autres avancées scientifiques qui rendent l'agriculture plus précise et à haut rendement.

Ensemble, ces innovations transformeront un secteur trop souvent caractérisé dans trop de régions du monde par la pauvreté et le gaspillage. Mais le potentiel des technologies de la quatrième révolution industrielle pour faire progresser le développement durable dans les zones rurales ne peut être tenu pour acquis. Bien que la production alimentaire mondiale ait quadruplé entre 1960 et 2010, en grande partie grâce à la technologie et à l'expansion des échanges, cela n'a pas abouti à de meilleurs résultats pour les producteurs de denrées alimentaires, les consommateurs ou l'environnement. Les agriculteurs se retrouvent de plus en plus dans un équilibre volume / prix bas, où les gains de productivité qui les sortent de la pauvreté sont en partie érodés par la baisse des prix associée à une offre accrue.

Bien que l'augmentation de la productivité des terres et de la main-d'œuvre rurales ait aidé des pays tels que la Chine et le Vietnam à déplacer des millions de personnes au-dessus du seuil de pauvreté, la pauvreté reste une préoccupation essentiellement rurale. Sur80% des plus pauvres du monde vivent dans les zones ruraleset 65% des adultes travailleurs pauvres gagnent leur vie grâce à l'agriculture, une analyse de la Banque mondiale 2016 a révélé. Paradoxalement, les personnes qui passent leur vie à cultiver des aliments sont parmi les plus en insécurité alimentaire au monde. Globalement, la faim affecte toujours815 millions de personnes.

Alors que la production alimentaire a suivi avec succès la croissance de la population, les maladies liées à l'alimentation sont devenues la principale cause de décès prématuré. L'obésité est en augmentation dans pratiquement toutes les régions du monde.Une nutrition sous-optimale affecte désormais la santé et les perspectives d’environ trois milliards de personnes. C'est près d'une personne sur deux sur la planète. Le retard de croissance retient un tiers des enfants d’Afrique subsaharienne et d’Asie du Sud et les prive de leur potentiel futur dans une économie qui valorisera de plus en plus le cerveau par rapport à la santé.

L'agriculture moderne est également responsable d'une énorme part de la dégradation de l'environnement. "Avec les régimes alimentaires et les pratiques de production actuels, nourrir des milliards de personnes par 7.6 est en train de dégrader les écosystèmes terrestres et aquatiques, d’épuiser les ressources en eau et d’entraîner des changements climatiques", a déclaré récemmentarticle dans le magazine Science. En d'autres termes, nos appétits non contrôlés causent des ravages. La production alimentaire est responsable de 26% des émissions anthropiques de gaz à effet de serre, de 32% de l'acidification terrestre, de 78% de l'eutrophisation et des deux tiers des prélèvements d'eau douce. Il occupe 87% des terres sans glace et sans désert du monde.

La vraie question n'est donc pas de savoir si les technologies de la quatrième révolution industrielle nous aideront à produire plus de nourriture. Si elles ont le potentiel de transformer le modèle actuel en un système plus intelligent qui pourrait améliorer la situation des producteurs, des consommateurs et de la planète. Certains des développements les plus excitants ne sont peut-être pas du tout à la ferme. Bien que beaucoup d'attention ait été portée sur les améliorations au niveau de l'exploitation, des perturbations de taille égale, voire supérieure, peuvent se produire dans les supermarchés, en ligne et via des applications d'agrégation.

Le potentiel de changement devient évident une fois que vous considérez la complexité du système alimentaire. Il correspond aux millions de fermes 570 qui produisent notre nourriture avec le milliard de personnes 7.6 qui le consomment. Ajoutez à cela les entreprises en amont de 100,000 qui fournissent des intrants tels que des semences, des engrais, des assurances financières et des millions d’entreprises en aval qui déplacent, traitent et vendent leurs produits. Alibaba se lance dans le secteur alimentaire.

"On commence à comprendre pourquoi Amazon a acheté Whole Foods", a rapporté CNBC en juin,un an après l'acquisition de Whole Foods par Amazon. "D'une part, elle met la main sur beaucoup de données d'achat, ce qui sera utile lorsque Amazon étend ses activités d'épicerie en ligne et ses offres de marques privées."

La technologie numérique est en train de changer la donne pour le système agroalimentaire, car elle réduit considérablement le coût de mise en relation des acheteurs et des vendeurs sur les marchés. À son tour, une plus grande efficacité sur les marchés en amont et en aval pourrait entraîner une hausse des prix pour les agriculteurs et une concurrence accrue entre les intermédiaires.

Cargill, le négociant en céréales et le conditionneur de bœuf américains, estavoir à repenser son modèle d'entrepriseet s'orienter vers des opérations alimentaires plus intégrées en raison des perturbations numériques, y compris la démocratisation de l'information sur les prix des cultures. Parrelier les entrepreneurs agricoles La société chinoise de technologie, de commerce électronique et d'intelligence artificielle, Alibaba, réduirait directement la pauvreté dans les villages isolés. Un avenir dans lequel les communautés rurales sont assez bien récompensées pour la culture et la conservation des ressources locales constituerait un développement bienvenu, amenant des décennies de migration rurale-urbaine.

Un nouvel équilibre entre le volume et le volume des aliments améliorerait également la situation de la planète en réduisant l’eau et la terre utilisées, les gaz à effet de serre émis et les autres courants de pollution générés pour produire une quantité incroyable de nourriture jamais consommée. (Les experts estiment que près deun milliard de tonnes de nourriture sont jetées chaque année, représentant 8% des émissions mondiales de gaz à effet de serre.)

Le secteur de l’alimentation est actuellement tellement dépourvu d’inefficacité (autrement dit «défaillances du marché») qu’il a commencé à attirer des solutions et des intérêts commerciaux sérieux. Au cours des dernières années, des forums tels queGraines et fritesà Milan et leForum EAT à Stockholm sont devenus des points chauds de la créativité, où les entrepreneurs qui repensent la nourriture se mêlent aux défenseurs, aux décideurs et aux chercheurs. Winnow est une start-upla réduction à zéro sur le gaspillage alimentaire dans les cuisines commerciales en connectant des échelles et des analyses de données.Protixest en train de parier qu’il est plus logique de nourrir les volailles hollandaises avec des insectes élevés localement sur des déchets alimentaires que d’utiliser des anchois péruviens, expédiés à travers le monde puis transformés en farine de poisson.

Bien que les temps soient passionnants pour les entrepreneurs agro-technologiques, il est trop tôt pour déclarer la victoire d'un développement inclusif et durable. Les technologies de rupture pourraient aider à distribuer des aliments, des richesses et des données, à réduire la faim et le gaspillage et à donner aux agriculteurs les moyens de produire des aliments plus précieux, résilients au climat et nutritifs pour leurs clients. Ou ils pourraient stimuler la consolidation du secteur alimentaire, permettant à quelques entreprises de dominer le marché, limitant les choix alimentaires et élargissant les mauvaises pratiques plutôt que de les corriger.

Certains des choix politiques susceptibles d'orienter le système alimentaire vers de meilleurs résultats sont clairs depuis des années. Les programmes de certification écologique, les informations nutritionnelles conviviales, les règles d'approvisionnement local et les incitations à la conservation ont tous un rôle à jouer dans la lutte pour des systèmes alimentaires plus nutritifs et durables.Réformes de la politique agricole commune de l'Union européenneont entraîné une réduction de l'utilisation des engrais, une plus grande diversification des cultures et des paiements pour les services écosystémiques tout en continuant à soutenir le niveau de vie des agriculteurs et leur productivité élevée. En juillet, quatre des plus grandes entreprises agroalimentaires du monde - Danone, Mars, Nestlé et Unilever - ont annoncé alliance pour faire progresser les politiques alimentaires durables et nutritionnelles aux États-Unis.

Ce qui est moins évident, c'est le cadre politique que les gouvernements devraient adopter en ce qui concerne les données sur les exploitations agricoles et les consommateurs, et comment soutenir une économie alimentaire saine, diversifiée, compétitive et véritablement durable dans le futur.

Le changement concerne plus que la technologie. Des innovations politiques sont nécessaires d'urgence. L'enjeu est la profondeur de la transformation agricole et la maximisation de ses dividendes pourdes millions de petits producteurs d'aliments, ainsi que pour les entrepreneurs alimentaires et les consommateurs du monde entier.

Cet article fait partie de laForum économique mondialQuatrième série sur la révolution industrielle pour la Terre, qui explore comment les technologies innovantes commencent à transformer la façon dont nous gérons les ressources naturelles et à faire face aux changements climatiques et aux autres problèmes environnementaux causés par l’industrialisation.

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